Människokroppen innehåller hisnande 50 trillioner celler. Var och en av dessa celler har membran, väggar, som bland annat är uppbyggda av fetter, fosfolipider. Varje fosfolipid har två fettsyror och en av dem bör vara fleromättad. Omega-3-fettsyrorna DHA, dokosahexaensyra, och EPA, eikosapentaensyra, är fleromättade fettsyror som är oumbärliga och livsviktiga för cellerna. 

Omega-3-fettsyror är essentiella. Det betyder att den är livsnödvändig och eftersom kroppen inte kan tillverka dem själv måste vi få dem genom maten vi äter.  Omega-3-fettsyrorna kan komma från såväl växtriket som djurriket. ALA, alfa-linolensyra, hittar vi i växtriket, bland annat i alger, bladgrönsaker, rapsolja, linfrön, linfröolja och valnötter.  Det är en så kallad kortkedjad fettsyra och modersubstans till EPA och DHA. Människans egen förmåga att omvandla ALA till EPA och DHA är mycket begränsad, omvandlingen i kroppen är inte speciellt effektiv. Därför kan det ar svårt att täcka behovet av EPA och DHA med livsmedel från växtriket. Undantaget är alger där omvandlingen redan skett.

Det effektivaste sättet att få i oss de livsnödvändiga omega-3-fettsyror är förutom algerna att äta fet fisk som sill, strömming, makrill och lax.  I fisken, och i fiskoljan som finns i kosttillskott, finns nämligen färdigproducerad och lättillgänglig långkedjig EPA och DHA. Vill man inte äta fisk eller använda fiskolja kan man istället äta alger, eller använda kosttillskott baserade på dessa havsväxter. 

Det har gjorts flera tusen studier på de långkedjiga omega-3-fettsyrorna EPA och DHA som visar hur viktiga de är både för struktur och funktion i kroppen.

Vad gör DHA och EPA i kroppen?

Alla celler behöver omega-3-fettsyror för att deras membran, skal, ska hålla sig starka, friska och smidiga. Omega-3 behövs också för att cellerna ska kunna kommunicera med varandra, det vill säga skicka och ta emot signaler, på bästa sätt.

Generellt kan man säga att DHA hjälper till att bygga upp cellstrukturen i organen medan EPA hjälper till med deras funktion. Omega-3-fettsyrorna är viktiga byggstenar i framförallt hjärnan och hjärtat, i nervsystemet och i ögonen.

DHA är den fleromättade fettsyra som förekommer mest i hjärnans cellmembran och för foster och små barn är DHA otroligt viktig för att bygga upp hjärnan och de känsliga ögonen.

EPA har stor betydelse för kommunikationen mellan hjärnans celler. EPA tycks vara viktigast för många av hjärnans funktioner och vårt välmående, trots att cellmembranen innehåller så lite som 1 % av den fettsyran. EPA kan också vid behov omvandlas till DHA, det är därför som tillskott med övervägande EPA kan vara effektivt vid olika tillstånd som ADHD, depression och trötthetssyndrom.

Från EPA bildar vi också hormonliknande ämnen som är viktiga för immunförsvaret och för blodcirkulationen. De samspelar även med ämnen bildade av omega-6-fettsyror. Till exempel ökar omega-6 inflammation och gör att blodet levras lättare medans EPA minskar inflammation och minskar blodets levringsförmåga.

 

Forskning visar att brist på omega-3-fettsyror bland annat kan leda till att kommunikationen mellan hjärnans celler inte fungerar som den ska.

Brist beror inte alltid på att man får i sig för lite omega-3-fettsyror utan det kan också bero på att det lossnar för mycket fettsyror från cellväggarna. Om ett enzym kallat PLA2 är överaktivt kan det uppstå brist på fettsyror även om man tillför tillräckligt. Forskare har funnit att det också är omega-3-fettsyran EPA som motverkar att detta enzym orsakar för stor avlossning.

Enligt de nordiska näringsrekommendationerna bör kvoten mellan omega-3 och omega-6 ligga mellan 3:1 och 9:1. Intaget av omega-3 bör vara 2,5 till 3 gram per dag. Det motsvarar Livsmedelsverkets rekommendationer att använda rapsolja i matlagningen och äta fet fisk 3 gånger i veckan.